火热的合成生物创业,哪些投资人在搅动这个市场?

近两年,合成生物学已经发展到数字化、自动化阶段,成本的大幅下降让该领域的创业投资变得火热,那么,都有谁在搅动这个市场呢?

2012年, Emily Leproust为自己的创业公司Twist Bioscience募集资金,这家公司能以更迅速、更低的成本合成DNA。不过,当时许多投资人都被吓到了:用微生物合成有用产品(比如,药物、食物成分材料)的工程技术太过昂贵,很难赚钱。Leproust回忆说,那时真是孤独极了。

三年后,情况发生了巨大变化。过去,碍于高风险和昂贵药物研发成本,投资者们望而却步,如今,随着运营成本的显著降低、商业模式的改善以及对计算处理能力的日益侧重,合成生物市场焕发出巨大市场潜力,吸引着硅谷投资人。

加州旧金山Obvious Ventures的Nan Li说,这两年,合成生物学已经发展到数字化、自动化阶段。他用「biobiotics 」形容合成生物学现状。「现在这更像是个数据与软件问题。」

从研发基因程序并将之注入微生物到实验室测试,软件工具和机器人已经显著降低各个生产环节成本。比如,合成生物创业公司Zymergen就是用机器学习来指导真菌和细菌设计,让工业生产更加高效。公司也非常依赖机器人自动化实验室,减少人工成本。

除了Zymergen 和Twist Bioscience,还有一些世界级的合成生物公司,它们今年一共募集到了破纪录的5.6亿美元投资,其中 ,2.27亿美元投给了采用热门CRISPR/Cas9基因编辑技术的公司。2015年,共有24个新创设的合成生物公司募集到投资。

投向微生物的资本

过去三年,合成生物领域的投资显著增长。许多投资来自非常牛逼的技术投资人。

很多研发合成生物产品的工作都交给了计算机和机器人。随着数字化、自动化部分的不断壮大,每一分投入都会有更多的产出,风投成本也会降低。

过去的错误

新一代合成生物公司也有经验优势。现在许多创始人都经历过目标太高带来的麻烦,当时他们将目光放在一些高度管制、很难突破的的领域,比如制药或燃料。

恰好相反,如今的初创公司正在关注那些可以快速将产品投入市场的利基市场,比如特殊化学品、化妆品和服装行业——同时也希望有机会实现更大的目标。

Industrial Microbes公司旨在生产可作为原料的合成化学品,公司联合创始人Derek Greenfield说,人们已经想出好办法更快地创造收益。比如,Bolt Threads正在尝试设计细胞新陈代谢方式,模仿蜘蛛吐丝的过程 从酵母中制造织物。

其他公司打算使用微生物,以更低成本、更人道的方式制造出橡胶、蛋白质、香草香料、犀牛角等产品,同时还能让这些产品质量更好。比如,用工程微生物发酵的咖啡能够取代豆类制作的高端货,这些豆类通常是在非人道条件下从麝香猫的粪便里获取的。

长期看,合成生物商业有潜力创造出比社交媒体、云储存服务更有意义——同时有利可图的产品。就像特斯拉或SpaceX那样,合成生物将变革时机成熟、有待变革的经济部门,甚至创造出新的产业领域。

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