机器黎明:2015年机器人进化史

2015年,各种各样形态的机器人在不同的应用领域不断出现,机器人行业的投资(2014年大约是3.4亿美元)在不断水涨船高,伴随而生的当然是更多的机器人创业公司。那么,就让我们一起回顾2015年机器人

2016圣诞节马上就要到来了,诞生于人类手里的新「物种」机器人也正从实验室走向公众视野,并在逐渐进入千家万户。

近来关注度最高的莫过于无人机了,很多玩家已拥有了这种飞行机器人;其次当然是无人驾驶,谷歌的无人驾驶汽车已经上路测试很久了,而特斯拉的自动驾驶辅助系统也已经投入了商用;另外,桌面机器人3D打印机也正在以全新的生产方式改变着人们的生活……

2015年,各种各样形态的机器人在不同的应用领域不断出现,机器人行业的投资(2014年大约是3.4亿美元)在不断水涨船高,伴随而生的当然是更多的机器人创业公司。硬件创业孵化器Hax 2015年总投资额的三分之一都进入了机器人行业。

下面我们就先回顾一下近来机器人的发展历程。

蓬勃发展的机器人

机器人和所有的互联设备一样,得益于智能手机和高级游戏机行业的兴盛,传感器和CPU等组件的成本和尺寸迅速下降。为此机器人公司当然需要感谢苹果、微软和任天堂!当然它们还需要感谢现在已经关门大吉的机器人创业公司Willow Garage,该公司首先开启了ROS(机器人操作系统)的研发项目。

更多项目和更多早期资本进入意味着有更多的公司可以开发自己的产品原型。但行业的下一步发展却困难得多,因为体量更加庞大的专业资本希望能借此获取增长收益。尽管如此,很多初创公司仍旧获得了相当可观的投资。谷歌、亚马逊、特斯拉、苹果和Uber等行业巨头正在投资和并购许多不同类型的公司、人才和技术。

机器人是什么?

要给机器人拿出一个让专家和公众都满意的定义可不是一件容易的事。简单来说,机器人就是一种能够自动适应坏境,并能够采取自主决策的设备。当然,这一定义并没有包含那些只执行重复性任务和需要遥控控制的设备。也就是说大部分玩具无人机,3D打印机和大部分工厂机器臂都不满足这一定义,尽管许多人还是称它们为「机器人」。但是,随着机器人视觉等智能技术的不断发展,这些不符合我们定义的机器人也正在逐渐获得「真正机器人」的能力。

机器人发展近期回顾

给机器人分类同样比较困难。即可以通过所用技术分类,也可以通过应用场景分类,以下是我们的分类方法:

无人机:得到的关注热度和资金注入一直有增无减。大疆、3DR、Parrot和一些新创公司(如:亿航、Yuneec)都至少拿到了8位数的投资(中国正在崛起为一个无人机强国)。GoPro也宣布将在2016年推出无人机产品。而无人机的应用领域也在不断扩展,现已包括:摄像,测量,监控甚至快递(亚马逊、阿里巴巴和顺丰快递都有类似项目);另外第一人称视角(FPV)无人机飞行竞技也正兴起。无人机行业的主要玩家已经组建了「小型无人机联盟」(Small UAV Coalition)以敦促政策制定者和促进使用安全。

服务型机器人:正在商用领域逐渐推广。零售机器人初创公司Simbe Robotics的联合创始人M.A. Shah称:「现在自主地面服务机器人的发展势头和两三年前无人机一样。」仓库机器人(如:Kiva Systems(已被亚马逊收购)、GreyOrange、Fetch Robotics、inVia)就是一类很常见的服务型机器人,另外服务型机器人还被应用在接待、监控、客服、零售库存管理、拆迁、商业清洁、地面输送、清洁窗户、水族馆、装修、监控森林火灾、调酒等各种各样的服务领域。

家用机器人:自动真空吸尘器和自动割草机现在已经成功实现了商业化,应用范围也在快速增长。而像Nua那样可以跟随主人的智能行李箱之类的新类型应用也在不断出现。

社会机器人:有着萌萌外形的社会机器人们时不时地占据着媒体头条,其中包括软银的Pepper,Jibo,法国的Keecker和Buddy;现在还很难说这类机器人是否会流行起来。

机器臂:传统的工业机器臂正在向两个方面进化:更智能和更低成本。机器臂爱好者现在花几百美元就能买到一个,而好一点的能操纵现实世界的机器臂可能就是5000美元左右的工业级机器臂了。Carbon Robotics等好几家创业公司在进行相关产品的研发。

协作机器人:具有协作能力的机器人是机器人的一种很有前途的分支,Rethink Robotics、Universal Robots、川田工业和ABB都在进行相关的研发生产。协作机器人与人类协同工作大有用处,随着价格的下跌和训练方法的改进(非专家也能对其进行训练),协作机器人还将发挥更大作用。

其它机器人:这里有一些不容易分类的另类机器人。比如已被谷歌收购的Boston Dynamics公司研发的狗一样的机器人,另外还有农业机器人、仿生机器人、可重配置机器人、模块化机器人和柔性机器人(麻省理工学院和卡耐基梅隆大学在研发后面这两种机器人,据说受到了《超能陆战队》的启发)。另外Empire Robotics的Versaball和Festo的FinGripper这样的机器爪也非常富有创意。

2016及未来展望

2016年将会成为机器人爆发的一年吗?更低价的组件和越来越多的即插即用硬件在不断出现,机器人的思想——软件——也在一刻不停地进化。但在近未来,机器人仍然还有一些阻碍需要克服。

机器人仍然相当笨

就像Carbon Robotics的联合创始人Dan Corkum说的那样:「路径规划、反向运动学、图像处理、对象和面部识别或协同自动化需要更好更便宜的芯片。」高质量的机器人需要更便宜的处理器,更好的算法和交互,性能更优越的执行器件等等,当然还需要更高的安全保证:机器人可能会做一些你不愿意让它做的事。

资本仍旧不够

现在仍然是机器人发展的初期阶段,热衷于机器人创业公司投资的投资者毕竟还是少数。现在的机器人在投资人眼里往往只是硬件领域的一个子类,得到的风险投资比例也少得可怜(2014年机器人仅占风险投资总额的0.7%)。机器人领域还需要努力增强投资者的信心。

机器人技术人才匮乏

得到了投资的机器人创业公司往往选择自己培养专门人才。而谷歌和特斯拉这样的巨头就更直接了,它们选择直接从大学研究机构和竞争对手那里挖角。

机器人的公众形象不佳

最后不得不提的是在反乌托邦小说和电影的熏陶下,公众对机器人这一概念还或多或少存在一定的抵触情绪。人们担心机器人夺走我们的工作、采摘我们的器官或占领我们的世界。这样的抵触情绪对机器人的推广和相关法律法规的制定构成了一定的阻碍。当然,机器人时代的到来一定会给人类社会带来冲击和摩擦,但机器人将给人类带来的好处却是不可限量的:机器人可用作工人、助手、伙伴、宠物、工具和玩具;其实,机器人和纺织机、洗衣机、电脑等没什么不同。

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